能否安全返航 波音"星际客机"试飞失利的3个疑问

新华社华盛顿12月21日电 新闻分析:波音“星际客机”试飞失利的3个疑问

新华社记者周舟

对因设计缺点宣布暂停生产737MAX系列飞机的美国波音公司而言,“星际客机”飞船不载人首飞本来有望提振士气和公司股价,可20日的发射任务失利,飞船被迫放弃前往国际空间站的既定计划尝试提早返航,给窘境中的波音再泼1盆冷水,同样成为美国航天局商业载人航天计划遭受的1次挫折。

因何试飞失利

美国东部时间20日6时36分(北京时间20日19时36分),“星际客机”搭乘美国联合发射同盟公司“宇宙神5”型运载火箭从佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地升空。发射大约15分钟后,飞船与火箭正常分离。发射约1个小时后,美国航天局发表声明说,飞船未进入预定轨道。随后,飞船取消原定前往空间站的计划,预计将在22日返回地球。

虽然确切缘由还没有法肯定,但初步分析显示,问题可能出在飞船的机载计时器上。美航天局局长吉姆·布里登斯廷在社交媒体上表示,“星际客机”出现“任务耗用时间”异常,飞船毛病地以为已进行了实际上并未产生的入轨点火,耗用了更多燃料,因此没法继续前往空间站。

在20日举行的新闻发布会上,布里登斯廷将问题形容为“自动化系统”出错。如果舱内有宇航员手动干预,飞船有望回到正常轨道。

这1问题听起来似曾相识,波音737MAX系列飞机的问题就出在自动防失速的“机动特性增强系统”,但波音公司负责航天发射的高管吉姆·奇尔顿在21日的新闻发布会上说,计时器毛病“看起来并不是系统性的软件问题”。

虽然航天探索出现问题很正常,正如布里登斯廷所说“这就是测试的目的”,但从中也可看出,老牌波音公司标榜的技术稳定性其实不完全可靠。奇尔顿说,出现异常后,地面飞控人员试图使用跟踪和数据中继卫星系统向飞船发送备份命令,但当时飞船处于两颗卫星中间,未能成功联系。这表明地面飞控人员没法对飞船实现“无缝控制”,补救措施受限。

能否安全返航

飞船原计划21日与空间站对接,停靠1周后返回地球,现在只能提早“打道回府”,但美航天局和波音公司更愿意强调本次任务“获得了部份成功”。

波音公司21日发表声明说,这次任务已进行了2次变轨燃烧和屡次推动系统检测性燃烧,测试了导航系统、生命支持系统和通讯、指令和跟踪系统,并进行了高度控制演示。目前最大的看点在于飞船能否顺利返航。

除交会对接任务没法演示外,“星际客机”本计划向空间站运送约270千克补给和装备,并带回部份研究样品和玩偶航天员“史努比”。现在看来,“史努比”只能在太空中度过新年了。

另外,类似任务是不是还需进行1次也尚存争议。布里登斯廷暗示,不载人试飞中未完成对接任务或不影响下1次直接进行载人试飞。但缺少1次与空间站对接的技术验证,无疑会增加载人飞行的风险。